Flex/The Innovationlab weet 'Het begint bij een goed verhaal'

Flex/The Innovationlab ontwerpt producten die de hele wereld overgaan. Delft is het epicentrum van de internationale business. 

Jeroen Verbrugge weet nog goed hoe Flex/The Innovationlab aan zijn eerste buitenlandse opdracht kwam. Het bureau had een tijdje gewerkt voor een Nederlands pannenmerk dat plotseling besloot het productdesign in huis te halen. Net op het moment dat Flex alles over de producten en materialen wist. Verbrugge en partners gingen daarom op zoek naar een nieuwe pannenklant en dat werd Tefal, onderdeel van het Franse Group SEB.

‘Al die expertise, we vonden het zo zonde. We stuitten op het merk Tefal en hebben ze gewoon gebeld. Sindsdien zijn we een van de drie bureaus die voor hen werken.’ Flex haalt structureel tussen de 30 en 40% van de omzet uit het buitenland. Nederland doet het op het gebied van productdesign goed in andere Europese landen. Verbrugge heeft hier wel een verklaring voor. ‘We hebben net een andere benadering dan andere bureaus. Van Stabilo, een Duitse klant, horen we dat we sprankelender, conceptueel sterker en frisser zijn dan veel Duitse bureaus. In Frankrijk horen we van de design manager dat ons design neutraler is dan het soms wat te frivole Zuid-Europese ontwerp en lichtvoetiger dan het wat kille Scandinavische design. Nederland heeft natuurlijk een heel erg goede designhistorie en zijn over het algemeen prettig in de omgang, dat helpt allemaal.’

Na een ervaring met een tweede kantoor in Praag, besloten de partners dat Delft voor Flex vooralsnog het centre of excellence blijft. ‘Wij werkten veel in Oost-Europa, onder meer voor SAB Miller. Daarom zijn we een joint venture aangegaan met een bureau in Praag. We kwamen er achter dat de grote bedrijven met wie we werkten het helemaal niet zo belangrijk vonden dat wij daar zaten. Die zijn toch vaak internationaal georiënteerd en Europa is best wel klein. We zijn daarom weer uit Praag weggegaan.’

Flex ontwierp voor SAB Miller een 3D merktaal voor Pilsner Urquell en vertaalde de art nouveau-elementen van het eerste uur naar deze tijd. ‘Het is een belangrijk Tsjechisch merk, maar uiteindelijk hebben dit hele project vanuit Nederland gedaan. We geloven dat de beste manier is om af en toe met een team naar een klant toe te reizen voor intensieve workshops en dat we daarna vanuit Delft kunnen werken. Je moet vooral doen wat bij je past. Wij zijn ook in India geweest, samen met BNO, maar ik zie ons bijvoorbeeld niet zo snel in India en China een vestiging openen. Als we het zouden doen, dan in een collectief, zodat je schaalgrootte krijgt en ervaringen kunt delen.’

Als tip voor ondernemers die over de grens actief willen worden geeft Verbrugge: ‘Doe het vooral vanuit eigen kracht en toets je ideeën bij potentiële opdrachtgevers. Het begint bij een goed verhaal en dit overtuigend te kunnen brengen. En daarna: choose your battles.’

FLEX_the_INNOVATIONLAB_maurice_mikkers-14.jpg